Salah Satu Negara Terkecil di Dunia Adalah Kunci Pertahanan AS di Pasifik

Dengan luas wilayah hanya 180 mil persegi dan populasi 20.000 jiwa, Republik Palau terletak secara strategis di Pasifik barat. Tanpa dukungan, Tiongkok mungkin akan mendominasinya.

Palau, Republik Kepulauan Marshall, dan Negara Federasi Mikronesia – secara kolektif disebut sebagai Negara-Negara Berasosiasi Bebas (Freely Associated States, atau FAS) – terletak di persimpangan utama Samudera Pasifik, mencakup puluhan ribu mil persegi jalur pelayaran dan banyak pulau kecil yang didambakan Tiongkok.

Akibat keterlambatan pendanaan untuk dukungan mereka, AS berisiko kehilangan akses militer eksklusif ke FAS, sebuah wilayah di Pasifik yang lebih besar dari benua Amerika Serikat. Konsekuensi terhadap kekuatan dan pilihan militer Amerika di wilayah barat yang luas akan sangat penting, yaitu hilangnya pengaruh dan wilayah yang akan menempatkan Tiongkok di depan pintu kita.

Negara-negara FAS menjadi wilayah perwalian yang dikelola AS setelah Perang Dunia II dan kemudian menjadi negara merdeka pada akhir tahun 1970an. Namun mereka tetap mempertahankan hubungan dekat dengan AS dan menikmati dukungan finansial Amerika melalui perjanjian diplomatik yang dikenal sebagai Compacts of Free Association (COFA).

Perjanjian COFA awal ditandatangani pada pertengahan tahun 1980an. Pembaruan Perjanjian ini dilakukan pada tahun 2010 dan dimulai kembali pada masa pemerintahan Trump namun tertunda karena Pandemi.

Perjanjian COFA akan berakhir pada tahun ini dan pada tahun 2025. Pada bulan Mei 2023 perjanjian tersebut secara resmi diperbarui dan diperpanjang untuk jangka waktu 20 tahun berikutnya. Namun dana sebesar $7,1 miliar yang mendukung hal tersebut, yang seharusnya disetujui oleh Kongres pada 1 Oktober 2023, belum disahkan.

RUU bantuan militer luar negeri senilai $95 miliar yang disahkan Senat pada tanggal 13 Februari, pada awalnya mencakup pendanaan ($2,3 miliar) untuk tiga negara Kepulauan Pasifik, namun ketentuan tersebut dihapus pada menit-menit terakhir karena alasan yang tidak jelas.

Dalam surat bersama yang dikirim ke beberapa senator AS awal bulan ini, para pemimpin Kepulauan Marshall, Negara Federasi Mikronesia, dan Palau mengatakan penundaan pendanaan “telah menimbulkan ketidakpastian di antara masyarakat kita,” dan “menghasilkan peluang yang tidak diinginkan untuk eksploitasi ekonomi. oleh aktor-aktor politik kompetitif yang aktif di Pasifik.”

Saya berbicara dengan Presiden Palau, Surangel S. Whipps, Jr., melalui pertemuan online kemarin. “Saya memiliki keyakinan dan keyakinan penuh bahwa Kongres AS akan menyetujui hal ini [funding legislation] selesai,” katanya padaku. “Seberapa cepat? Itulah tantangannya.”

Whipps mengatakan dia telah menjelaskan kepada warga dan pemerintah Palau (mencontoh sistem Amerika) bahwa Amerika tidak pernah menarik kembali ketentuan COFA. Namun hal ini tidak selalu dilakukan tepat pada waktunya.

Dia menunjukkan bahwa perjanjian yang ditandatangani pada tahun 2010 dilakukan berdasarkan resolusi lanjutan kongres, sebuah solusi sementara anggaran yang kembali dilakukan Kongres pada tahun 2024.

“Selama delapan tahun, [COFA] perjanjian tersebut tidak dilaksanakan sepenuhnya,” kenang Whipps. “Ini diterapkan pada tahun 2018 ketika Presiden Trump mulai menjabat.”

Presiden Whipps mengunjungi Washington DC pada bulan September 2023, menekankan pentingnya COFA bagi anggota kongres. Perjanjian ini menginspirasi kepercayaan masyarakat Palau, ujarnya. Namun dia menambahkan bahwa masyarakat Palau sudah merasakan pengaruh Tiongkok.

Pada tahun 2013, perekonomian negara kepulauan yang bergantung pada pariwisata ini menyebabkan kurang dari 10.000 pengunjung dari semua negara datang ke pulau-pulau kecilnya. Pada tahun 2016, jumlah wisatawan Tiongkok telah membengkak hingga hampir 100.000 orang, mewakili 70 persen bisnis pariwisata negara tersebut dan menyingkirkan wisatawan lainnya.

“PDB kami pada periode tersebut melonjak 30 persen,” kata Whipps. Nelayan Palau tiba-tiba mendapat jutaan hasil tangkapan, ikan atau kepiting. “Mereka [China] memperjelas bahwa, ‘Jika Anda bersekutu dengan kami, langit adalah batasnya.’ Itulah pesan yang mereka kirimkan kepada kami.”

Menyusul keputusan Palau untuk mempertahankan hubungan diplomatik dengan Taiwan, pariwisata Tiongkok menyusut dengan cepat. COVID kemudian menghentikan pariwisata sama sekali dan terpilihnya Whipps sebagai Presiden pada tahun 2020 mengisyaratkan Palau akan mempertahankan hubungan dekatnya dengan Amerika Serikat. Namun wisatawan Tiongkok kembali kembali, sehingga menimbulkan kekhawatiran bahwa mereka akan mendominasi pasar.

Dengan melonjaknya pariwisata Tiongkok, muncul pula investasi real estat Tiongkok di Palau, namun yang mengerikan, tidak ada perkembangan. “Mereka tidak berkembang, hanya bertahan,” Whipps menegaskan. Adanya pembangunan atau tidak adanya pembangunan, iming-iming uang Tiongkok telah mempengaruhi sebagian orang di kepulauan tersebut termasuk para pejabat Palau.

Pada akhir tahun 2023, Departemen Pertahanan mengumumkan pemberian kontrak senilai $118 juta untuk membangun Tactical Mobile Over-the-Horizon Radar di pulau-pulau utara dan selatan kepulauan Palau. Diharapkan selesai pada tahun 2026, radar ini dapat memberikan peringatan dini yang penting. Kemampuannya yang melampaui garis pandang juga akan memberikan kesadaran situasional yang luas di Pasifik barat serta memberi isyarat bagi sensor luar angkasa dan terestrial yang melacak senjata hipersonik, rudal jelajah, rudal balistik, pesawat musuh, dan kapal laut.

Pentingnya radar secara strategis dan taktis menginspirasi salah satu senator Palau untuk menyarankan agar AS menempatkan baterai rudal Patriot di Palau untuk melindungi penduduk pulau tersebut serta sensor itu sendiri. Presiden Whipps mengemukakan gagasan tersebut kepada Pentagon pada bulan September lalu dan memberikan komentar publik mengenai diskusi tersebut.

“Tepat setelah itu pada bulan November,” kata Whipps, “mayoritas [Palauan] Para senator mengeluarkan resolusi yang mengatakan kami tidak menginginkan rudal tersebut. Kami ingin menjadi tempat yang damai dan kami tidak ingin memperburuk keadaan [international] situasi.”

Resolusi tersebut berperan dalam narasi “tanpa eskalasi militer” Tiongkok di Pasifik, kata Whipps. Kunjungan ini menyusul kunjungan investor yang berbasis di Tiongkok ke Palau pada bulan Oktober setelah pendanaan COFA ditunda. “Anda sudah bisa melihatnya [Chinese] aktivitasnya,” katanya sambil menambahkan bahwa Palau telah menelusuri sejumlah kelompok investor yang berasal dari perusahaan milik negara Tiongkok.

Nilai militer negara-negara FAS sudah tinggi meskipun faktanya AS hanya memiliki sedikit pasukan atau instalasi yang berlokasi di sana. Misalnya, Palau terletak sekitar 800 mil barat daya Guam dan sekitar 1.000 mil tenggara Manila.

AS memiliki instalasi militer besar di Guam termasuk Pangkalan Angkatan Udara Andersen yang dapat menampung pesawat pengebom B-52, B-1 dan B-2, serta pesawat lainnya. Ini juga merupakan rumah bagi pangkalan Korps Marinir baru pertama dalam 70 tahun, dibuka pada awal tahun 2023, dan bagi sistem dan sensor rudal pertahanan baru. Filipina adalah sekutu utama dan memberi militer AS akses ke empat lokasi baru di wilayahnya pada bulan April lalu.

Center For Strategic and International Studies (CSIS) mengeluarkan laporan tentang pentingnya COFA dan FAS pada akhir Januari yang menggarisbawahi nilai-nilainya:

… Pertimbangkan skenario di mana Tiongkok menggantikan Amerika Serikat di FAS dan dengan demikian membentuk garis kendali antara Hawaii dan Asia Tenggara. Hasil seperti ini tidak hanya memerlukan peningkatan kekuatan militer AS secara besar-besaran untuk menjaga keseimbangan strategis—yang mungkin bernilai ratusan miliar dolar—tetapi juga akan menempatkan Tiongkok secara langsung di belakang pasukan AS dan sekutu di Taiwan atau Laut Cina Selatan. Selain itu, skenario ini akan mengisolasi Australia dan Selandia Baru dari Amerika Serikat…

Kathryn Paik, peneliti senior CSIS dan Ketua Australia, ikut menulis laporan ini. Dalam sebuah wawancara telepon dia mengatakan kepada saya bahwa selain nilai strategis dari real estate mereka, negara-negara seperti Palau memiliki hubungan sejarah dan budaya yang kuat sejak Perang Dunia II dan pertempuran penting yang dilakukan AS melawan Jepang termasuk Pertempuran Peleliu dan Pertempuran Peleliu. Anguar dimana ribuan orang Amerika dan banyak orang Palau hilang.

“Hubungan kami dengan FAS dan negara kepulauan lainnya [the Solomons, Samoa and more] telah memberi kami pijakan dan kehadiran di seluruh Pasifik… Selama bertahun-tahun, kami menganggap remeh kehadiran dan hubungan tersebut, namun seiring dengan memanasnya persaingan global, kami harus menyadari bahwa Tiongkok sedang mencari cara-cara oportunistik untuk mencapai tujuan tersebut. kita mungkin tidak memenuhi apa yang diharapkan dari kita.”

Dia menunjuk pada akses jalur laut, darat dan peringatan dini yang ditawarkan oleh negara-negara FAS kepada AS sesuai dengan COFA. “Kami memiliki instalasi kecil Angkatan Darat di Kwajalein [in the Marshall Islands] tempat kami melakukan uji coba rudal. Kami memiliki kemampuan untuk bergerak dan mengoperasikan radar. Mungkin yang lebih penting, kita memiliki kesempatan untuk menolak kemampuan negara ketiga seperti Tiongkok untuk membangun pijakan militer di negara-negara tersebut.”

Paik menambahkan bahwa Zona Ekonomi Eksklusif negara-negara FAS saling terkait hampir dari Filipina hingga Hawaii. Jika Tiongkok memperoleh pijakan militer di sana, hal ini pada dasarnya akan memutus hubungan AS dengan Australia dan pangkalan kami di Filipina dan Guam, sehingga “sangat mempersulit” segala kemungkinan di Taiwan dan Laut Cina Selatan.

Kembali ke ibu kota Palau di Ngerulmud (terletak di Babeldaob, pulau terbesar di negara tersebut), Presiden Whipps menunjukkan fakta bahwa ribuan warga Palau tinggal di benua AS dan sekitar 500 warga Palau bertugas di militer AS sebagai bukti sifat saling terkait dari kedua negara. kedua negara.

Namun Tiongkok berupaya untuk menghalangi kita. Whipps mencatat bahwa pengakuan baru-baru ini oleh Republik Nauru (tenggara Palau) terhadap Beijing dan penolakan terhadap Taiwan mewakili jenis keberhasilan yang dapat dicapai Tiongkok. Dia menambahkan bahwa, “Sejak saya menjabat, kami memiliki empat kapal Tiongkok – mereka menyebutnya ‘kapal penelitian’ – memasuki perairan kami dan melakukan penelitian tanpa izin kami.”

Sejauh ini, surat resmi yang dikirim FAS ke Senat AS belum mendapat tanggapan langsung, kata Whipps. Namun, ia menekankan bahwa Ketua Komite Urusan Luar Negeri DPR, Rep. Michael McCaul (R-TX) baru-baru ini mengatakan DPR perlu melanjutkan pendanaan COFA. “Kami melihat aktivitas tersebut dan itu meyakinkan,” kata Whipps.

Landasan pacu terpanjang di Palau adalah 7.200 kaki, tidak cukup panjang untuk menampung angkutan militer, pembom, atau pesawat terbang yang sarat muatan. Negara ini memiliki tiga landasan pacu berbeda di tiga pulau dan Whipps telah berdiskusi dengan Pentagon mengenai prospek perpanjangan landasan pacu tersebut.

Hal ini dapat menguntungkan operasi militer AS dan perekonomian Palau, memberikan peluang bagi Palau untuk menerima pesawat berbadan lebar dan lebih banyak penerbangan langsung dari luar negeri serta pariwisata yang menyertainya. Whipps menyarankan Palau bisa menjadi FedEx
FDX
pusat di Pasifik barat. Semakin kuat perekonomian Palau – yang sangat bergantung pada pendanaan AS sehingga penundaan ini menyebabkan negara tersebut kekurangan petugas polisi dan guru – menurutnya, semakin kuat pula keamanan Amerika di Indo-Pasifik.

“Kami dilindungi oleh Amerika Serikat,” kata Whipps. “Mengapa tidak berinvestasi di sini? Kami tiga jam dari Hong Kong, lima jam dari Tokyo dan berada di zona waktu yang sama. Ini adalah peluang bagi investasi AS di Asia di wilayah yang dilindungi dan terhubung dengan Amerika Serikat.”

Whipps benar dan komitmennya terhadap tatanan internasional berbasis aturan di Pasifik patut dipuji. Dia melihat prospek untuk memasukkan pendanaan COFA ke dalam rancangan undang-undang belanja pemerintah mendatang yang harus disahkan pada tanggal 1 Maret dan 8 Maret.

“Penting bagi Washington untuk tidak melupakan Pasifik. Terkadang itulah yang kami rasakan di sini,” kata Whipps kepada saya. “Kami adalah pulau-pulau kecil yang tersebar di seberang lautan. Tantangan di Ukraina atau Israel mungkin akan dihadapi [the U.S.] fokus, namun sungguh, saat ini sangatlah penting untuk tetap berada di jalur dan memproyeksikan kekuatan di Indo-Pasifik.”