Saat ‘Cerberus’ Sedang Uji Coba Penerbangan, Pangkalan B-21 Masa Depan Sedang Ditimbang

Angkatan Udara mengkonfirmasi pembom siluman terbarunya melakukan uji terbang pada hari Rabu. Sebuah lembaga pemikir yang berbasis di London menilai potensi pangkalan di Pasifik untuk B-21.

Berita penerbangan itu dilaporkan oleh Zona Perang yang mengutip seorang pejabat Angkatan Udara yang tidak disebutkan namanya yang mengkonfirmasi serangan tersebut dan fakta bahwa serangan tersebut bukanlah yang pertama diterbangkan dari pangkalan Angkatan Udara Edwards sejauh ini. Pada akhirnya, enam pesawat B-21 Raider pra-produksi akan melakukan kampanye uji penuh terbang dari pangkalan udara terkenal tersebut.

Sesuai kebiasaan, Angkatan Udara telah memberikan julukan untuk B-21 yang mereka juluki “Cerberus”. Agaknya, pegangannya didasarkan pada anjing berkepala banyak dalam mitologi Yunani dan bukan perusahaan modal ventura dengan nama serupa.

Berita mengenai uji terbang aktif dengan B-21 pertama menunjukkan laju pengembangan yang relatif cepat untuk pembom siluman dibandingkan dengan uji terbang yang lesu dan kampanye lapangan untuk sebagian besar dari beberapa pesawat Angkatan Udara baru dalam 20 tahun terakhir. . Raider baru pertama kali terbang (yang kita ketahui) pada 10 November 2023, sekitar dua bulan lalu.

Energi di balik langkah untuk membangun dan menguji kemungkinan besar berasal dari ancaman yang ditimbulkan oleh Tiongkok. Meskipun Angkatan Udara dan Northrop-Grumman meminimalisir pemberitaan tentang B-21 – yang merupakan indikasi pentingnya hal ini – beberapa aspek dari proyeksi kinerjanya telah muncul sejak penerbangan pertamanya.

Seperti yang saya tulis di artikel bulan lalu, B-21 diperkirakan mampu menembus pertahanan anti-access-area denial (A2/AD) tercanggih di dunia. Fleksibilitasnya yang bersifat jangka panjang dan multi-peran (pengumpulan intelijen, ISR, serangan strategis & taktis) merupakan salah satu kekuatan yang dimilikinya.

Christopher Bowie, mantan peneliti RAND, perencana strategis USAF, dan mantan analis Northrop Grumman, dalam makalahnya baru-baru ini, menyatakan bahwa siluman mungkin merupakan kekuatan super terbesarnya. Dia menegaskan bahwa B-21 harus menampilkan a lebih kecil radar dibandingkan B-2 yang diungkapkan Angkatan Udara 30 tahun lalu “memiliki penampang radar seperti serangga.”

Sebuah pesawat yang mampu mengirimkan senjata nuklir dan konvensional dengan radar yang lebih kecil dari serangga telah menginspirasi diskusi tentang di mana pangkalan Cerberus yang dikerahkan di garis depan.

Sebuah makalah penelitian dari Institut Internasional untuk Studi Strategis (IISS) yang berbasis di London yang dirilis minggu ini menyebut B-21 sebagai pencegah yang signifikan terhadap ekspansionisme Tiongkok di Indo-Pasifik dan ancamannya terhadap Taiwan. Kekuatan regional Tiongkok tidak hanya berasal dari angkatan lautnya yang semakin besar (dan sangat besar), namun juga dari persediaan rudal balistik dan rudal jelajah yang berkembang pesat sehingga dapat membahayakan sebagian besar wilayah Laut Cina Selatan/Timur Timur dan sekitarnya.

Mengurangi sebagian ancaman rudal ini dan berpotensi menetralisir sebagian darinya berada dalam kemampuan yang diproyeksikan B-21, jika pesawat tersebut diproduksi dan diterjunkan dalam jumlah yang cukup. Potensi serangan jarak jauh Cerberus sejalan dengan upaya untuk memasukkan aset serangan jarak jauh lainnya ke dalam upaya pencegahan Tiongkok oleh sekutu AS di wilayah tersebut.

Ketika dikombinasikan dengan rudal udara ke permukaan jarak jauh baru seperti AGM-158D JASSM XR (yang konon mampu menempuh jarak 1.800 km, 1.118 mil), B-21 dapat menempatkan rudal di daratan Tiongkok dalam bahaya.

“Prospek bahwa pembom B-21 Raider masa depan yang sangat mudah diamati mungkin juga dilengkapi dengan varian JASSM juga akan berpotensi secara signifikan memperluas kemampuan USAF untuk memproyeksikan kekuatan pada jarak jauh namun tetap tidak terdeteksi,” tulis makalah tersebut.

Berdasarkan analisisnya sendiri terhadap informasi yang diketahui (walaupun terbatas) mengenai B-21 dan data dari militer Amerika dan Australia, IISS menyarankan empat lokasi pangkalan potensial untuk B-21 di Pasifik – tiga di Australia dan satu di Guam.

B-21 yang terbang dari Pangkalan Angkatan Udara Andersen, Guam, Pangkalan RAAF Darwin, Pangkalan RAAF Australia Townsville, atau Pangkalan RAAF Australia Amberley, Australia dapat membahayakan sebagian besar daratan Tiongkok (dan Korea Utara). IISS mengilustrasikan petak wilayah yang dapat dijangkau oleh Raiders dari pangkalan di atas menggunakan rudal jarak jauh dalam peta empat panel.

Kemungkinan lokasi pangkalan yang disarankan oleh IISS tidak mencakup kemungkinan lokasi pangkalan lainnya jika Angkatan Udara bersedia menerima risiko tambahan. Termasuk di antaranya adalah pangkalan-pangkalan yang dihidupkan kembali yang digunakan oleh AS selama Perang Dunia II. Angkatan Udara telah mengkaji dan mulai berinvestasi dalam hal ini seperti yang saya kemukakan bulan lalu. Pangkalan yang dihidupkan kembali di Pulau Tinian Lapangan Utara menggambarkan kemungkinan tersebut.

Memasangkan B-21 dengan rudal permukaan ke permukaan jarak jauh yang berlokasi di wilayah AS dan sekutu di Indo-Pasifik, dengan rudal jarak jauh kapal permukaan Amerika dan angkatan laut lainnya serta rudal yang diluncurkan dari kapal selam dapat menghasilkan kekuatan pencegah yang nyata. .

Kemitraan keamanan AUKUS trilateral antara Australia, Inggris, dan Amerika Serikat bertujuan untuk mendistribusikan kemampuan strategis tersebut dengan maksud agar angkatan laut Australia mengoperasikan kapal selam buatan Amerika.

Selama lebih dari 75 tahun, sistem siluman telah menjadi inti armada kapal selam yang membentuk salah satu bagian dari triad strategis AS. Untuk bagian lain dari triad – pembom – siluman agak kurang penting tetapi pengujian penerbangan Cerberus menunjukkan bahwa hal itu sekarang ada di sini secara signifikan.