Program ICBM Sentinel Angkatan Udara Sedang Bermasalah, Berpotensi Berdampak pada Pencegahan Nuklir

“Berjuang”—itulah kata yang digunakan Sekretaris Angkatan Udara Frank Kendall pada bulan Desember untuk menggambarkan salah satu proyek modernisasi terbesar dan terpenting di angkatan udaranya.

Program tersebut adalah Sentinel, upaya yang telah lama tertunda untuk menggantikan rudal balistik antarbenua yang pertama kali beroperasi lebih dari 50 tahun lalu.

Penangkal nuklir AS terdiri dari tiga jenis senjata—ICBM, rudal balistik yang diluncurkan dari kapal selam, dan pesawat pengebom yang membawa rudal jelajah atau bom gravitasi.

Logika mengenai adanya tiga cara yang sangat berbeda untuk membalas agresi nuklir telah didukung oleh tiga generasi pembuat kebijakan dan pakar, bukan karena AS berniat berperang namun karena Washington perlu meyakinkan musuh bahwa mereka bisa melakukannya, jika perlu, setelah mengalami penderitaan akibat serangan nuklir. serangan kejutan.

Dengan tidak adanya pertahanan yang efektif, maka ancaman pembalasan yang besarlah yang membuat musuh enggan menyerang.

Namun upaya pencegahan strategis Amerika telah semakin lemah seiring bertambahnya usia. Kapal selam rudal balistik akan mulai pensiun pada akhir dekade ini. Pembom B-52 yang akan membawa senjata nuklir yang diluncurkan dari udara hingga pembom baru beroperasi terakhir kali dibuat pada tahun 1962.

Lalu ada Minuteman III, rudal balistik berbasis darat yang seharusnya digantikan oleh Sentinel. Minuteman III telah ada sejak lama sehingga mesin booster, kendaraan masuk kembali, hulu ledak, dan sistem pemandu semuanya secara bertahap diganti. Dalam beberapa kasus, lebih dari satu kali.

Angkatan Udara, yang memiliki dan mengoperasikan sistem ini, bersikukuh bahwa Minuteman III sudah terlalu tua untuk dapat memperpanjang umur layanannya. Itu perlu diganti, mulai sekitar tahun 2030.

Tampaknya, hal itu sekarang tidak akan terjadi. Tony Capaccio dari Berita Bloomberg dilaporkan awal pekan ini biaya program telah meningkat dari biaya dasar sebesar 37%, dan kemampuan operasional awalnya telah menurun selama dua tahun.

Hal ini mungkin akan tertunda lebih lama dari itu, hingga pertengahan tahun 2030an, bahkan ketika pasukan Minuteman III menjadi kurang dapat diandalkan.

Tony Capaccio jugalah yang menyampaikan cerita empat tahun lalu bahwa total biaya siklus hidup upaya Sentinel hingga tahun 2075 diperkirakan mencapai $264 miliar—perkiraan yang saat ini terlihat terlalu rendah.

Wakil Menteri Angkatan Udara Kristyn Jones mengatakan kepada audiensi di Washington minggu ini bahwa rudal baru tersebut, sedang dikembangkan oleh Northrop Grumman
NOC
, bukan itu masalahnya. Masalahnya adalah seluruh infrastruktur yang harus dimodernisasi—450 silo yang diperkuat, dua lusin pusat kendali peluncuran, dan koneksi di antara mereka.

Semua fasilitas ini terletak di bawah tanah, tersebar di lima pangkalan yang luas dan tujuh negara bagian di bagian atas Midwest.

Membangun kembali infrastruktur peluncuran ICBM sejauh ini akan menjadi proyek pekerjaan sipil terbesar Angkatan Udara dalam beberapa waktu terakhir, dan semakin jelas bahwa layanan tersebut tidak mengetahui secara pasti berapa lama waktu yang dibutuhkan atau berapa biayanya.

Namun, ada alasan untuk meragukan bahwa silo dan pusat peluncuran adalah satu-satunya aspek bermasalah dalam proyek ini. Kantor Akuntabilitas Pemerintah yang terbaru penilaian Sentinel mengidentifikasi beberapa sumber kekhawatiran:

  • Kekurangan dalam perekrutan dan pembersihan staf kunci
  • Gangguan dalam rantai pasokan untuk input penting
  • Keterlambatan dalam pembangunan fasilitas pengujian perangkat lunak
  • Alat perencanaan yang kurang untuk manajemen proyek

Masalah seperti ini biasa terjadi pada proyek senjata yang kompleks, terutama pada tahun-tahun awal, namun Sentinel bekerja tanpa batas waktu karena rudal yang harus diganti sudah semakin tua. Mereka telah berada di dalam tanah selama setengah abad, jauh melampaui masa pakai yang diharapkan.

Adam Smith, anggota senior Komite Angkatan Bersenjata DPR, menggambarkan perkembangan biaya dan penundaan jadwal yang terjadi baru-baru ini sebagai sesuatu yang “mengkhawatirkan,” dan ini memiliki alasan yang bagus: ICBM memainkan peran penting dalam keseluruhan skema untuk mencegah perang nuklir.

Tinjauan postur nuklir AS telah berulang kali meningkatkan kemungkinan bahwa musuh seperti Tiongkok suatu hari nanti akan mengembangkan sarana untuk melacak kapal selam rudal balistik AS ketika mereka tenggelam.

Meskipun prospek tersebut tampaknya kecil saat ini, jika hal ini terjadi sepuluh tahun kemudian dan bagian triad nuklir ICBM terganggu karena penundaan dan pembengkakan biaya, maka seorang penyerang dapat sangat melemahkan kekuatan nuklir AS hanya dengan menghancurkan beberapa sasaran saja—sebuah selusin kapal selam, dua sub pangkalan, dan tiga atau empat pangkalan pembom.

Dalam skenario seperti itu, 400 ICBM yang disimpan dalam silo yang diperkeras akan menjadi sangat penting untuk mencegah serangan mendadak. Faktanya, AS mungkin memerlukan lebih dari 400 ICBM untuk mengatasi gabungan senjata nuklir Rusia dan Tiongkok—Tiongkok sudah memiliki lebih banyak silo rudal dibandingkan AS.

Jika skenario ini tampak aneh bagi Anda, berarti Anda tidak berpikir seperti yang dilakukan para perencana nuklir. Kita tidak dapat mengetahui secara pasti kondisi yang mungkin menyebabkan terjadinya krisis nuklir di masa depan, namun yang kita tahu adalah ketika krisis tersebut tiba, musuh-musuh asing tidak boleh meragukan kemampuan Amerika untuk membalas jika mereka melancarkan serangan pertama.