Peluncuran Roket Ini Merupakan Langkah Kecil Untuk Membersihkan Sampah Luar Angkasa

Chris Blackerby menghabiskan banyak waktu memikirkan sampah — khususnya, “sampah luar angkasa” atau “puing-puing kosmik”.

Dia melakukannya karena alasan yang baik: Saat ini terdapat lebih dari 9.000 satelit yang mengorbit bumi dan pada tahun 2030 diperkirakan akan ada 60.000 satelit. Meskipun orbit bumi sangat besar, orbit bumi sudah menjadi rumah bagi banyak sampah yang dapat mengganggu ekonomi ruang angkasa senilai $300 miliar yang menyediakan komunikasi, informasi cuaca, dan informasi posisi global kepada dunia di bawahnya.

Dengan rencana Starlink milik Elon Musk untuk meluncurkan setidaknya 4.000 satelit lagi ke orbit dan Shanghai Spacecom Satellite memulai pembangunan konstelasi 12.000 satelitnya sendiri, Blackerby, COO startup layanan orbital Astroscale, memiliki banyak hal dalam pikirannya. Dan laju pertumbuhan jumlah objek di langit membuatnya semakin mendesak, tambahnya. Ini adalah sesuatu yang tidak terpikirkan olehnya satu dekade lalu, ketika hanya terdapat kurang dari 1.200 satelit aktif di orbit.

“Ketika Astroscale dimulai hampir 11 tahun yang lalu,” katanya, “Saya bekerja untuk NASA dan saya berpikir, ‘Siapa yang akan menghasilkan uang dari ini? Tidak ada yang memikirkan hal itu.”

Bukan hanya satelit aktif yang menimbulkan masalah lalu lintas luar angkasa. Ada juga satelit yang terlantar. Dan satelit dihancurkan oleh persenjataan anti-satelit. Dan sisa-sisa peluncuran roket lama. Dan puing-puing misi luar angkasa — peralatan yang hilang selama perjalanan luar angkasa, bahkan urin astronot yang mengkristal. Satelit yang hancur akibat tabrakan dengan benda ini menghasilkan lebih banyak lagi puing – semuanya mengorbit bumi dengan kecepatan lebih dari 22.000 mil per jam. Semua ini membuat beberapa ahli astrofisika khawatir tentang skenario teoritis yang disebut efek Kessler, di mana reaksi berantai gaya Michael Bay yang tak ada habisnya menghancurkan begitu banyak satelit sehingga menghasilkan bidang puing-puing yang membuat segala sesuatu di luar angkasa hampir mustahil dilakukan (termasuk komunikasi satelit, cuaca, dan cuaca). peramalan dan GPS, belum lagi impian Elon Musk untuk suatu hari nanti mati di Mars).

“Setiap hari itulah yang kami pikirkan, dan kekhawatiran apakah ini sudah dimulai,” kata Blackerby Forbes. Perusahaannya baru saja mencapai tonggak penting dalam misinya untuk mengembangkan teknologi yang dapat membersihkan sampah luar angkasa dari orbit ke atmosfer bumi, sehingga sampah tersebut dapat terbakar dengan aman. Pada hari Minggu, perusahaan yang berbasis di Jepang tersebut berhasil meluncurkan satelit ADRAS-J, sebuah uji coba pertama teknologinya yang dibiayai oleh Badan Antariksa Jepang untuk membersihkan salah satu roket lamanya.

Selama beberapa hari ke depan, satelit ADRAS-J akan menuju roket tua tingkat atas yang ditinggalkan pada tahun 2009. Sampah luar angkasa ini berukuran sebesar trailer traktor dan tidak ada cara mudah untuk mendapatkannya. itu keluar dari orbit. Namun selama berada di atas, ia mempunyai risiko bertabrakan dengan satelit aktif atau pecah secara tidak sengaja dan menjadi risiko yang lebih besar. Hal ini bukanlah kekhawatiran teoritis – pada tahun 2022, tahap roket lain dengan model yang sama runtuh menjadi 23 bagian yang masih mengelilingi planet ini, masing-masing dapat menimbulkan bahaya bagi pesawat ruang angkasa lainnya.

ADRAS-J dilengkapi dengan serangkaian kamera digital dan inframerah, lidar, dan sensor lain yang akan digunakan untuk menilai tahap roket yang ditinggalkan tersebut. Ia akan melakukan pengukuran, menentukan seberapa cepat putarannya, dan mengevaluasi integritas strukturalnya. Astroscale kemudian akan menggunakan data tersebut untuk menginformasikan misi kedua, kali ini dengan pesawat ruang angkasa yang dilengkapi dengan lengan robot yang akan mendorong puing-puing tersebut ke atmosfer bumi di mana ia akan terbakar tanpa membahayakan.

Jika Astroscale berhasil melakukan ini, ini akan menjadi pertama kalinya ada orang yang melakukannya. Perusahaan telah berupaya mencapai pencapaian ini sejak didirikan pada tahun 2013, yang merupakan bisnis pertama yang diharapkan suatu hari nanti juga mencakup pengisian bahan bakar dan perbaikan satelit yang ada. Hingga saat ini, perusahaan telah mengumpulkan hampir $383 juta modal untuk mencapai tujuan tersebut.

Itu tidak sendirian. Pitchbook memperkirakan bahwa startup yang berfokus pada sampah luar angkasa telah mengumpulkan lebih dari $860 juta sejak tahun 2015. Sementara itu, jumlah investasi ventura di sektor ini setiap tahunnya meningkat. Terdapat 10 perusahaan pada tahun 2021, 13 perusahaan pada tahun 2022, dan 18 perusahaan pada tahun 2023. Beberapa perusahaan baru merupakan pesaing Astroscale yang sedang mengerjakan solusi mereka sendiri untuk melakukan de-orbit satelit. Perusahaan lain seperti Leolabs yang berbasis di California, sedang membangun infrastruktur yang diperlukan untuk membantu satelit menavigasi sampah luar angkasa.

Meskipun ada peningkatan dalam transaksi, ini masih merupakan tahap awal. kata analis industri luar angkasa, Chris Quilty Forbes bahwa pasar memerlukan dorongan untuk membuat masyarakat membelanjakan uangnya pada bisnis seperti yang sedang dibangun Astroscale, yang kemungkinan besar merupakan kombinasi dari tekanan baik dari risiko peningkatan jumlah satelit maupun dari pemerintah di lapangan. Setidaknya dalam jangka pendek, dana untuk misi pembersihan sampah luar angkasa kemungkinan besar juga akan berasal dari pemerintah. “Harus ada konsensus industri bahwa ini adalah sesuatu yang harus terjadi,” katanya. “Dan yang kedua, Anda harus memiliki persyaratan peraturan untuk benar-benar mewujudkan industri ini.”

Sementara itu, Blackerby berpendapat bahwa sangat penting untuk memberikan lebih banyak perhatian pada masalah sampah luar angkasa. Ini hanya akan menjadi lebih buruk. Baginya, yang jadi pertanyaan hanyalah apakah teknologinya akan siap pada waktunya. “Sekarang kami hanya berlomba untuk melihat siapa yang bisa sampai di sana,” katanya. “Dan apakah kita akan mampu memenuhi kebutuhan dengan cukup cepat untuk menghadapi masa depan.”

LEBIH LANJUT DI FORBES

LEBIH DARI FORBESFasilitas Radar Baru Startup Ini Akan Membantu Melindungi ISS dan Satelit dari Sampah Luar AngkasaLEBIH DARI FORBESNASA Bisa Menggunakan Laser untuk Menghilangkan Sampah Luar Angkasa dari Orbit BumiLEBIH DARI FORBESInilah 6 Titik Penting yang PBB Peringatkan Bisa Segera Menjadi Bencana Bagi Kemanusiaan-Dari Sampah Luar Angkasa Hingga Hilangnya Air