Mengapa Menteri Angkatan Laut Carlos Del Toro Mengecam Pembuat Kapal Besar Amerika

Setelah laporan keuangan positif dari dua pembuat kapal besar Angkatan Laut Amerika, Menteri Angkatan Laut AS Carlos Del Toro mengubah suasana perayaan di West 2024, konvensi bisnis utama Angkatan Laut di Pantai Barat, dengan mengabaikan pemangku kepentingan industri utama.

Dalam pidato utama yang keras, seorang Sekretaris Angkatan Laut yang kesal mengecam galangan kapal karena mengambil keuntungan. Ditugaskan untuk mengganggu kampanye Departemen Angkatan Laut untuk menghidupkan kembali sektor maritim Amerika yang telah lama diabaikan dan bermasalah, para pembuat kapal Angkatan Laut, seminggu kemudian, masih memulihkan ketenangan mereka.

Pidato yang pedas itu tampaknya merupakan perubahan arah yang besar. Del Toro, selama dua tahun terakhir, telah menggambarkan dirinya sebagai sekutu yang dapat diandalkan dari pembuat kapal besar Angkatan Laut, membantu memastikan General Dynamics
GD
dan HII, pembuat kapal angkatan laut terbesar di Amerika, mendapat pesanan dari Pentagon dan tetap sibuk. Serangkaian hasil finansial yang kuat, pada tingkat tertentu, hanya menegaskan efektivitas Sekretaris Angkatan Laut.

Namun kini, hanya lima bulan setelah Menteri Angkatan Laut menemukan tujuannya dalam seruan yang diterima dengan baik untuk menghidupkan kembali sektor maritim Amerika, hasil keuangan yang memecahkan rekor dari pembuat kapal besar Amerika terbukti tidak membantu. Dorongan besar Del Toro agar Gedung Putih dan para pemimpin pemerintahan lainnya “mengambil tindakan kolektif” dalam memulihkan “kekuatan maritim Amerika yang komprehensif dan kesehatan jangka panjang pembuatan kapal angkatan laut Amerika” hanya akan terealisasi jika ia dapat menunjukkan bahwa wilayah perairan Amerika sedang dalam masalah.

Optik itu penting. Hanya sedikit orang di luar industri yang menyadari bahwa pendanaan besar bagi pembuat kapal tidak mencerminkan secara akurat kesehatan kawasan tepi laut secara lebih luas, dan bahkan lebih sedikit lagi yang memahami bahwa tidak ada satu pun pembuat kapal—tidak peduli seberapa besarnya—yang dapat menjadi penentu arah perekonomian tepi laut Amerika yang kompleks.

Dengan laporan pendapatan Austal pada tanggal 23 Februari, dan pertemuan investor tahunan Philly Shipyard kemungkinan akan diadakan pada musim semi, gambaran fiskal yang lebih lengkap tentang wilayah perairan Amerika sedang dalam proses. Hasil tersebut kemungkinan besar tidak akan terlalu menggembirakan. Keadaan menjadi lebih buruk lagi dengan galangan kapal swasta kecil. Mereka tidak memberikan laporan publik mengenai keuangan mereka, namun bukan rahasia lagi bahwa beberapa pembuat kapal dan kerajinan mengalami kesulitan. Kinerja pemasok juga tidak terlalu baik.

Sekretaris Angkatan Laut memperingatkan para eksekutif galangan kapal besar untuk membaca ruangan tersebut, dengan mengatakan, “Anda tidak dapat meminta pembayar pajak Amerika untuk melakukan investasi publik yang lebih besar sementara Anda terus menurunkan harga saham Anda melalui pembelian kembali saham, menunda investasi modal yang dijanjikan dan lainnya. manuver akuntansi yang—bagi sebagian orang—tampaknya memprioritaskan harga saham” daripada “melakukan investasi mendasar yang diperlukan dalam basis industri pada saat negara kita membutuhkan kita untuk menjadi yang terdepan.”

Namun Del Toro tidak berhenti sampai di situ.

Sekretaris Angkatan Laut mengangkat isu tindakan hukum, menyatakan bahwa dia telah mengarahkan “komunitas kontrak dan Kantor Penasihat Umum Angkatan Laut untuk memastikan bahwa kami akan menggunakan semua cara hukum yang kami miliki untuk memastikan bahwa rakyat Amerika mendapatkan apa yang mereka bayarkan. untuk.”

Del Toro melanjutkan dengan mengatakan bahwa “Departemen Angkatan Laut meminta pertanggungjawaban perusahaan atas kinerja buruk dan pelanggaran – dan sekarang saya telah mengarahkan upaya mendalam untuk meminta pertanggungjawaban individu atas kinerja buruk atau pelanggaran kronis.”

Bahasa yang baru—dan keras—dari Sekretaris Angkatan Laut ini telah memicu serangkaian pencarian jiwa. Industri tidak tahu betapa seriusnya Del Toro dalam memperjuangkan akuntabilitas industri, dan kecewa karena penyakit yang mewabah di seluruh industri persenjataan menjadi sasaran publik.

Ini Adalah Ledakan yang Dapat Diduga:

Meski bernada kasar, ledakan kemarahan Menteri Angkatan Laut, pada tingkat tertentu, sepenuhnya dapat diprediksi—dan hal ini dapat diatasi dengan lebih proaktif oleh para ahli strategi industri yang cerdas.

Bagi para pengamat industri yang berpengalaman, “penyampaian keluhan” tahunan ini telah menjadi suatu tradisi. Tahun lalu, Angkatan Laut mengecam produsen persenjataan yang berkinerja buruk. Pada tahun 2022, Laksamana Michael M. Gilday yang sekarang sudah pensiun, dalam perannya sebagai perwira paling senior Angkatan Laut, mengecam pembuat kapal karena kinerjanya yang buruk, dan tahun sebelumnya, dia melampiaskan “pelobi yang memburu Capital Hill untuk memaksa Angkatan Laut membeli ‘pesawat yang tidak kami perlukan.’”

Jika ledakan ini dapat diantisipasi dengan lebih baik oleh industri, maka hal ini dapat menjadi peluang yang baik untuk mencoba dan menyelesaikan permasalahan kontrak sebelum menjadi masalah yang sulit diselesaikan.

Tentu saja, industri juga seharusnya bisa berbuat lebih banyak untuk menghargai posisi politik Sekretaris Angkatan Laut yang berbahaya. Dengan berkomitmen pada inisiatif tata negara maritimnya, Del Toro jelas sedang menghadapi gelombang populis, mencoba untuk menyatukan koalisi yang besar dan sulit dikendalikan. Untuk mendorong miliaran dana tambahan ke wilayah perairan Amerika, Menteri Angkatan Laut memerlukan tokoh-tokoh anti-Tiongkok untuk bekerja sama dengan kaum liberal perkotaan, menggabungkan pendukung serikat pekerja yang pro-kelas pekerja dan industri maritim yang biasanya terpecah-pecah. Mengajak kelompok-kelompok yang biasanya berseberangan ini untuk bekerja sama bukanlah hal yang mudah—dan akan jauh lebih sulit untuk membentuk koalisi semacam ini ketika para pemain maritim terbesar Amerika secara kolektif terlalu menekankan hal-hal positif.

Meskipun dewan direksi perusahaan, CEO perusahaan pembuat kapal besar, dan paket kompensasi mereka mungkin tidak peduli dengan tugas tersebut, masih ada ruang untuk memberikan gambaran yang lebih kasar dan kurang sempurna mengenai wilayah perairan Amerika. Di General Dynamics, galangan kapal Angkatan Laut milik konglomerat tersebut—NASSCO, Bath Ironworks, dan Electric Boat—merupakan hambatan komparatif terhadap keuntungan General Dynamics secara keseluruhan. Menurut data perusahaan terbaru, anak perusahaan pesawat mewah, Gulfstream, bersama dengan sistem tempur darat, mendorong keuntungan. Di sisi maritim, pendapatan operasional dan margin operasional merosot, turun lebih dari satu poin persentase menjadi 7 persen. Itu tidak bagus. Seperti General Dynamics, HII mampu menyoroti beberapa risiko terprogram dalam presentasi investornya.

Sekretaris Angkatan Laut juga benar, dalam pidatonya, mendesak upaya industri yang lebih besar dalam merekrut dan mempertahankan personel. Namun, sekali lagi, inisiatif-inisiatif ini lebih mudah dibayangkan daripada didanai dan dilaksanakan. Galangan kapal sering kali berada dalam jarak yang jauh dari perusahaan induknya, karena terikat pada anggaran sektor atau galangan kapalnya sendiri. Itu berarti keuntungan besar Gulfstream tidak dapat dengan mudah dialihkan untuk mendukung fasilitas pekerja atau merekrut staf di Electric Boat, pembuat kapal selam General Dynamics. Uang bahkan tidak dapat dengan mudah ditransfer antara satu galangan kapal atau lainnya.

Meskipun dana biasanya terbatas, galangan kapal dan eksekutif galangan kapal yang kreatif memiliki banyak peluang untuk meningkatkan kehidupan galangan kapal dan komunitas galangan kapal, namun mereka tidak akan melakukannya kecuali mereka didorong untuk melakukannya. Meskipun tanda-tanda penghormatan yang sederhana—tempat parkir yang beraspal dan aman, atau sistem antar-jemput pekerja yang andal, bisa sangat membantu dalam mempertahankan angkatan kerja, Angkatan Laut kesulitan untuk menghargai inisiatif dasar kualitas hidup dalam dinas mereka dan telah, hingga saat ini, gagal mengeksplorasi bagaimana peningkatan kualitas hidup angkatan kerja dapat berdampak positif terhadap rantai pasokan Angkatan Laut. Perbaikan-perbaikan kecil, berbiaya rendah/tanpa biaya dalam hal kualitas hidup tenaga kerja akan bertambah, dan jika dipublikasikan, hal ini dapat sangat membantu dalam mengimbangi kritik populis terhadap keuntungan besar atau peningkatan margin.

Angkatan Laut Juga Bisa Berbuat Lebih Baik:

Sekretaris Angkatan Laut mendesak galangan kapal untuk menyediakan platform dan kemampuan “tepat waktu dan sesuai anggaran tanpa alasan.” Namun Angkatan Laut juga bukan pihak yang tidak bersalah dalam hal ini. Perubahan mendadak dalam sinyal permintaan, perubahan desain, dan gangguan pendanaan menjadikan upaya di tepi laut jauh lebih menantang. Dengan mencari pembenaran dan melakukan manuver lain untuk mengarahkan pekerjaan ke mitra yang belum terbukti namun memiliki koneksi yang baik, Angkatan Laut sendiri telah menyebabkan penundaan dan kenaikan harga di galangan kapal besar Angkatan Laut.

Perubahan yang terjadi di Angkatan Laut memerlukan biaya yang strategis. Ketidakstabilan angkatan laut selama bertahun-tahun dalam pekerjaan perbaikan mendorong Vigor Industrial—konglomerat maritim yang dulunya aktif dan berkembang—ke dalam kelompok dana lindung nilai (hedge fund), yang tidak membuang-buang waktu untuk menghilangkan nilai perusahaan. Dan sekarang, dengan memanfaatkan masa depan Vigor secara efektif, Angkatan Laut telah kehilangan penggerak perbaikan tepi laut yang relevan secara strategis di seluruh Alaska dan Northwest. Daripada membuat pertaruhan maritim yang besar, berani, dan strategis, masa depan Vigor kini bertumpu pada upaya mengejar keuntungan jangka pendek yang tidak sehat.

Del Toro sendiri dikenal sebagai pelanggan yang tangguh. Dalam satu kasus, sengketa asuransi yang berlarut-larut membuat kontrak kapal selam mundur selama berbulan-bulan.

Angkatan Laut berisiko memicu pertarungan tanpa kemenangan. Jika Del Toro bertindak berlebihan, dengan melancarkan gelombang tindakan kontrak dan investigasi hukum, industri akan sangat mampu membalikkan keadaan Menteri Angkatan Laut hanya dengan mempertimbangkan komitmen SECNAV terhadap akuntabilitas industri. Seruan yang didorong oleh industri untuk mendalami bagaimana W International, sebagai perusahaan fabrikasi berat yang relatif baru—dan sekarang bermasalah—mendapatkan bantuan jutaan dolar, memenangkan pekerjaan kapal induk dan kapal selam yang kompleks antara tahun 2018 dan 2020, kemungkinan akan mengguncang Angkatan Laut kantor Sekretaris.

Pengamat industri juga sangat ingin memahami bagaimana BlueForge Alliance, sebuah organisasi nirlaba misterius yang berusia satu tahun, “mengeluarkan lebih dari $300 juta” untuk perekrutan tenaga kerja, retensi pekerja, dan peningkatan kapasitas basis industri kapal selam dalam hitungan bulan. Bagaimana Angkatan Laut membenarkan pendanaan sumber tunggal untuk organisasi terpencil ini—yang entah bagaimana memutuskan untuk membeli kantor mewah bernilai jutaan dolar di Texas bahkan sebelum repot-repot merilis Formulir IRS 990 terbaru mereka ke publik—membutuhkan pengawasan angkatan laut yang jauh lebih besar, di luar pengawasan yang cermat. dan akuntabilitas.

Namun kecaman Menteri Angkatan Laut yang menghentikan partai mungkin bukan tentang menegakkan kinerja industri, melainkan untuk mendahului siklus pemberitaan. Upaya tingkat tinggi untuk membangun “akuntabilitas” Del Toro yang bonafide mungkin akan sangat membantu jika terjadi pergeseran sumber daya atau satu atau dua cerita besar yang akan terjadi.

Cerita besar mungkin akan datang. Musim anggaran telah tiba, dan, selain BlueForge Alliance dan W International, sebagian besar pengamat maritim telah lupa bahwa pembuat kapal Austal USA, menurut laporan tahunan perusahaan tersebut pada tahun 2023, terus “bekerja dengan Departemen Kehakiman AS dan Komisi Sekuritas dan Bursa AS. mengenai tuduhan penipuan yang dilakukan oleh tiga mantan karyawan Austal USA.” Dituduh, pada dasarnya, terlibat dalam penipuan untuk meruntuhkan harga saham Austal, tuduhan-tuduhan ini—sejak hampir satu dekade yang lalu—jarang diselesaikan tanpa denda perusahaan, sanksi operasional, atau inisiatif restrukturisasi lainnya yang layak diberitakan—hal-hal yang akan dilakukan oleh Sekretaris Angkatan Laut mana pun. jadilah pintar untuk memanfaatkan keuntungan mereka.