Di Menyewa Pabrik Lockheed di Maryland, Rocket Lab Sedang “Meletakkan Tembaga”

Pendiri dan CEO Rocket Lab, Peter Beck, mengatakan integrasi vertikal yang semakin meningkat dari penyedia layanan peluncuran luar angkasa akan memungkinkannya memanfaatkan peluang.

Penambahan terbaru pada infrastruktur perusahaan yang berbasis di California ini adalah penyewaan bekas Gedung Peluncuran Vertikal seluas 113.000 kaki persegi di Lockheed Martin’s.
LMT
fasilitas Middle River, Maryland yang bersejarah namun sekarang sudah tidak berfungsi lagi di dekat Baltimore. Rocket Lab akan membangun Kompleks Struktur Luar Angkasa baru di luar angkasa, yang didedikasikan untuk memproduksi berbagai rakitan dan komponen jadi untuk kendaraan peluncuran dan satelit perusahaan yang sedang berkembang.

Akuisisi ini merupakan bagian dari strategi yang lebih luas yang akan membuat Rocket Lab berintegrasi secara vertikal seperti yang dilakukan SpaceX. Hal ini berbeda dengan organisasi perusahaan yang sudah mapan di sektor luar angkasa, namun tetap sejalan dengan mentalitas internal yang telah mendefinisikan penyedia peluncuran dan pembuat pesawat ruang angkasa di pasar ruang angkasa komersial yang sedang berkembang untuk Low Earth Orbit (LEO).
LEO
).

“Biasanya Anda adalah pembuat pesawat ruang angkasa, pembuat komponen pesawat ruang angkasa, atau penyedia peluncuran, dan hal-hal tersebut sangat berbeda,” kata Beck kepada saya dalam wawancara telepon sebelum Thanksgiving.

Tidak demikian halnya dengan Rocket Lab yang membuat roket pengangkut ruang angkasa LEO (kendaraan peluncuran LEO Electron dan Neutron yang sebagian dapat digunakan kembali) dan bus satelit (badan utama), yang melintasi struktur utama dan lini bisnis industri ruang angkasa komersial. Asal usulnya sebagai penyedia kendaraan peluncuran luar angkasa memungkinkannya melakukan keduanya secara efektif, menurut Beck.

“Roket adalah kompromi rekayasa raksasa dan pesawat ruang angkasa adalah kompromi rekayasa raksasa. Ketika Anda melakukan kedua hal tersebut bersama-sama, Anda tidak akan terlalu berkompromi. Dan kenyataannya adalah, jika Anda bisa membuat roket, maka Anda juga bisa membuat satelit.”

Beck berpendapat bahwa perusahaan ruang angkasa komersial yang sukses di masa depan akan membuat roket, satelit, dan komponen lainnya sendiri, sehingga menyediakan kemampuan langsung ke pelanggan yang melampaui struktur, mesin, dan pembuat komponen tingkat menengah lainnya. Sebut saja SaaS jenis baru – “Space as a Service”.

Untuk mencapai model ini, Rocket Lab dan lainnya akan berintegrasi dengan cara yang dapat dibayangkan oleh siapa pun yang pernah menggunakan ponsel.

“Semua perusahaan telekomunikasi dulunya memiliki alat penggali parit dan penarik kabel – dalam hal ini keduanya terintegrasi secara vertikal,” kata Beck. “Setelah semua tembaga, semua serat ada di dalam tanah, kemungkinan besar akan kembali didistribusikan [industry] menjadi model lagi tapi itu bagus.”

Sementara itu, perusahaan seperti Rocket Lab akan menjadi “lapisan tembaga”, yang membangun infrastruktur di orbit untuk mendukung perluasan kemampuan komunikasi, transportasi data, penginderaan, militer taktis, dan sains terapan di LEO dan di ketinggian yang lebih tinggi. Dengan melakukan hal ini, Beck mengatakan mereka pada dasarnya akan menggabungkan aktivitas bisnis yang berbeda.

“Pada titik ini, apa itu SpaceX? Apakah itu penyedia internet atau perusahaan luar angkasa? saya pikir [business models] akan semakin kabur seiring berjalannya waktu terutama ketika Anda memiliki infrastruktur dalam jumlah besar yang harus dibangun.”

Rocket Lab sendiri akan mengaburkan batas-batas tersebut, dengan secara metodis membangun semua infrastruktur yang diperlukan “agar kami dapat mengerahkan konstelasi satelit kami sendiri untuk menyediakan layanan,” tegas Beck.

Apa layanannya, Rocket Lab belum menentukannya. Sebaliknya, Beck dan pimpinan perusahaan dengan senang hati terus menyediakan layanan peluncuran untuk konstelasi perusahaan lain, menunggu untuk melihat apa yang berkembang seiring dengan diversifikasi dan integrasi mereka. Ketika peluangnya menjadi jelas (atau sebelum peluang itu menjadi jelas), mereka akan pindah.

“Apa peluang terbesar di luar angkasa? Apakah itu internet dari luar angkasa? Apakah langsung ke seluler dari luar angkasa? Satu hal yang kami pastikan adalah bahwa kami berada dalam posisi untuk bersaing ketika hal itu menjadi sangat jelas.”

Mengakuisisi ruang di Middle River adalah bagian dari proses membangun fondasi yang dibutuhkan, kata Beck. Ini adalah proses yang dijalankan Rocket Lab secara agresif. Selain sejumlah akuisisi perusahaan untuk meningkatkan kemampuan internalnya, perusahaan juga telah meningkatkan ukuran perusahaannya.

Sekarang mereka melakukan pekerjaan gabungan untuk kendaraan peluncuran dan pesawat ruang angkasa di seluruh fasilitas di Long Beach, California, Albuquerque, New Mexico, Auckland dan Warkworth, Selandia Baru.

Rocket Lab terus melanjutkan ekspansi ini meskipun pasar melemah karena suku bunga tinggi. Karena kenaikan suku bunga Federal Reserve membuat pinjaman perusahaan menjadi lebih mahal, saham luar angkasa mengalami masa sulit pada tahun 2023.

Andrew Chanin, pendiri dana yang diperdagangkan di bursa (ETF) Procure Space, yang termasuk Rocket Lab di antara kepemilikannya, mengatakan kepada Yahoo Finance bahwa, “Suku bunga yang lebih tinggi tidak membantu perusahaan mana pun di industri luar angkasa.”

Penutupan Rocket Lab pada Rabu (22/11) pada $4,26 per saham adalah bukti yang meyakinkan tentang karakterisasi pasar Chanin.

Namun perusahaan (yang kapitalisasi pasarnya saat ini $2,07 miliar) tetap berinvestasi. Beck menjelaskan bahwa fasilitas di Middle River menarik dalam beberapa hal. Jumlah talenta lokal di wilayah pusat Baltim0re-Washington sangat besar, katanya.

“Hal ini merupakan salah satu hambatan terbesar bagi pertumbuhan Rocket Lab. Kami rewel dalam hal bakat dan standarnya sangat tinggi.”

Meskipun mungkin tinggi, perusahaan tidak akan mencarinya dalam jumlah besar di wilayah tersebut. Berkat skala awal yang kecil dari Kompleks Struktur Luar Angkasa dan fakta bahwa ini akan menjadi operasi manufaktur komposit karbon yang sangat otomatis, Rocket Lab tidak memerlukan banyak tenaga kerja. Ia berencana mempekerjakan 65 orang di Middle River.

Hal ini tidak menghentikan Negara Bagian Maryland untuk memberikan insentif bagi perusahaan tersebut. Departemen Perdagangan Maryland memberikan pinjaman yang dapat dibayar kembali sebesar $1,56 juta melalui program Advantage Maryland. Rocket Lab juga memenuhi syarat untuk berbagai insentif dan kredit pajak lainnya, termasuk program Kemitraan untuk Kualitas Tenaga Kerja, program Lebih Banyak Pekerjaan untuk Warga Maryland, dan Kredit Pajak Penciptaan Lapangan Kerja di negara bagian tersebut.

Namun Beck menyatakan bahwa jenis insinyur manufaktur yang dibutuhkan Rocket Lab sudah tersedia di Maryland meskipun produksi besar-besaran telah lama meninggalkan negara bagian tersebut.

Kompleks Middle River membawa kompensasi lain termasuk akses air/tongkang langsung, yang memungkinkan pengiriman struktur besar (pesawat ruang angkasa/roket) langsung dari pintunya. Pesawat ini dapat melayang turun dan mengelilingi Teluk Chesapeake ke kompleks perakitan, integrasi, dan pengujian Rocket Lab di Pelabuhan Antariksa Regional Atlantik Tengah dan Fasilitas Penerbangan Wallops NASA di Virginia. Fasilitas peluncuran roket Electron dan Neutron perusahaan juga ada di sana.

Kembali ke Middle River, 65 karyawan Rocket Lab akan memiliki ruang yang luas di lahan seluas 113.000 kaki persegi yang diambil alihnya. Saya pernah ke sana, dan setidaknya untuk sementara waktu, tempat itu akan tampak sangat besar.

“Itu adalah hal yang baik,” Beck menegaskan sebelum merefleksikannya, “pada setiap orang [newly acquired] pabrik yang saya masuki, saya merasakan perasaan yang sama seperti, ‘Ya Tuhan, apa yang telah saya lakukan?’ Kemudian Anda memberikan waktu beberapa tahun dan Anda memiliki kontainer dan tenda di luar dengan orang-orang yang bekerja di dalamnya.”

Beck tidak mengungkapkan ketentuan perjanjian sewa dengan Lockheed Martin. Namun karena pihak pertahanan mengosongkan tempat tersebut dan sekelompok kecil pihak yang mungkin menganggap tempat tersebut sebagai tempat yang cukup luas untuk ditempati, Rocket Lab kemungkinan besar mendapat kesepakatan yang besar.

“Saya pikir semua orang senang dengan kesepakatan yang dicapai,” Beck menegaskan.

Kesepakatan ini tidak hanya memajukan manufaktur terintegrasi vertikal yang diinginkan perusahaan untuk penawaran angkutan ruang angkasa dan konstelasi akhirnya, namun juga menambah kapasitas untuk bisnis hipersonik yang telah dibangun Rocket Lab.

Pada tanggal 8 November, Unit Inovasi Pertahanan (DIU) Departemen Pertahanan mengumumkan perjanjian layanan peluncuran dengan Rocket Lab untuk misi HASTE (Hypersonic Accelerator Suborbital Test Electron) dari Kompleks Peluncuran 2 perusahaan di Pulau Wallops.

Dengan menggunakan roket Electron milik Rocket Lab, HASTE akan mengerahkan muatan suborbital dari perusahaan Australia Hypersonix yang disebut DART AE, kendaraan hipersonik bertenaga scramjet yang mampu menerbangkan pola penerbangan non-balistik dengan kecepatan hingga Mach 7. Misi tersebut merupakan bagian dari HyCat DIU ( program kemampuan pengujian hipersonik dan irama tinggi) yang berupaya mempercepat pengujian penerbangan proyektil dan kendaraan hipersonik di dunia nyata.

Ini adalah sebuah kudeta bagi Rocket Lab yang mengalahkan calon penyedia uji hipersonik lainnya dalam kontrak tersebut, termasuk platform uji hipersonik yang mampu digunakan kembali di landasan pacu dari Hermeus, Venus, dan Destinus serta penyedia peluncuran udara seperti Stratolaunch. Keberhasilan Rocket Lab terletak pada kemampuannya yang siap pakai saat ini, jelas Beck.

“Banyak dari itu [other companies] berada dalam berbagai tahap perkembangan dan menjanjikan. Kami memiliki produk terbaik yang tersedia saat ini.”

HASTE memberikan ilustrasi yang berguna untuk formula terintegrasi vertikal yang diterapkan Beck di Middle River dan di tempat lain. Dengan fasilitas dan sumber daya manusia yang tersedia, Rocket Lab siap beroperasi ketika kepemimpinannya mengambil inisiatif untuk memanfaatkan peluang luar angkasa besar berikutnya. Perusahaan akan terus “memasang tembaga” Beck mengakui – bahkan jika itu membuatnya tidak nyaman.

“Ada lelucon bahwa saya adalah orang di perusahaan yang membenci real estat. Meskipun ini merupakan tanda pertumbuhan yang bagus, ini adalah hal lain yang harus dimiliki, dirawat, dan diberi makan. Bagi kami, akuisisi real estat masih diperdebatkan. Yang ini tidak perlu dipikirkan lagi.”