CEO Startup Pertahanan Mengatakan Ada Terlalu Banyak Negatif pada Replicator

Upaya Pentagon yang sangat dibesar-besarkan untuk membangun drone murah dalam jumlah besar untuk medan perang di masa depan telah mendapat kritik baik dari pemasok drone baru maupun yang sudah mapan.

Dan Magy, salah satu pendiri pembuat drone startup yang berbasis di San Diego, Firestorm, baru-baru ini meminta rekan-rekan dan pesaingnya untuk menawarkan solusi dan umpan balik yang lebih konstruktif kepada organisasi yang mengarahkan upaya “Replicator” untuk memproduksi dan mengerahkan ribuan pesawat tempur kecil yang dapat diatribusikan. dan drone ISR.

Firestorm sedang mengembangkan UAV otonom kecil yang diklaim dapat dibuat dengan biaya seperlima dari metode tradisional. Dua varian drone-nya – Tempest dan El Niño – dapat dibuat dalam hitungan jam, bukan minggu (“sepuluh kali lebih cepat dari status quo”) dan diproduksi dengan metode manufaktur aditif terdistribusi, sehingga memungkinkan pembuatan kapan saja atau di mana saja.

Magy secara terbuka memberikan komentarnya minggu lalu setelah menghadiri pertemuan puncak inovasi Replicator yang diselenggarakan oleh Unit Intelijen Pertahanan (DIU) Pentagon. Pusat inovasi Mountain View, CA saat ini memulai apa yang disebut DIU 3.0, sebuah misi berorientasi proses baru yang berfokus pada merekomendasikan perusahaan komersial non-tradisional dengan teknologi yang diinginkan dan skala manufaktur potensial untuk memproduksi drone secara masal.

Organisasi ini menyampaikan rekomendasinya kepada Deputi Kelompok Pengarah Inovasi (DISG) Departemen Pertahanan, yang diketuai bersama oleh Wakil Menteri Pertahanan Kathleen Hicks dan wakil ketua Kepala Staf Gabungan, Laksamana Christopher W. Grady. DISG adalah pengambil keputusan Replikator. DIU tidak.

Hal ini menyebabkan perselisihan antara DIU dan komunitas pengembang drone. Sekretaris Hicks mengumumkan bahwa dia telah memilih “kemampuan” – bukan sistem khusus untuk Replicator saat Tahun Baru dibuka. Pada tanggal 15 Februari, direktur DIU, Doug Beck, mengatakan kepada Komite Angkatan Bersenjata DPR bahwa DISG telah memilih sistem tahap pertama yang akan digunakan melalui Replicator.

Namun baik DIU maupun DISG tidak akan menguraikan sistem dan kemampuan apa yang dipilih. Selama pertemuan puncak inovasi, Aditi Kumar, wakil direktur DIU mengatakan Pentagon masih merencanakan bagaimana mereka akan berbagi informasi mengenai upaya tersebut ke depan.

“Kami ingin sangat berhati-hati dalam cara kami berkomunikasi dengan masyarakat luas, dan dengan mewakili musuh kami, mengenai apa yang telah kami pilih dan berapa jumlahnya, dan sebagainya,” ujarnya.

Alasannya masih menjadi misteri. Informasi tentang skala akuisisi drone otonom berbiaya rendah dan berteknologi rendah yang diperoleh Pentagon bisa dibilang akan memiliki efek jera, menandakan tekad AS dan berbicara kepada komunitas startup komersial yang ingin dimanfaatkan oleh Replicator.

Sejauh ini, informasi tersebut belum muncul. Kurangnya kejelasan (ciri khas dari upaya Replicator yang berlangsung selama enam bulan) kemungkinan besar menjadi titik gesekan dalam pertemuan tersebut. Tapi itu bukan satu-satunya hal yang dikatakan Dan Magy kepada saya selama wawancara telepon.

“Apa yang saya lihat di DIU adalah sekelompok orang di industri mengeluh dan mencari jawaban untuk menjawab ‘tidak’. Berbicara sebagai inovator Amerika, saya memahaminya [Replicator] pesawat sedang dibangun saat diterbangkan. DIU dan Pentagon perlu memikirkan bagaimana hal ini dapat diterapkan di dunia yang lebih luas,” Magy mengamati.

Kesannya terhadap para undangan industri yang hadir di DIU adalah ketidakfleksibelan, tambahnya.

“Sebagai orang-orang yang ingin membangun teknologi yang akhirnya dibeli oleh pemerintah, kita secara kolektif perlu melakukan pekerjaan yang lebih baik untuk menemukan jawaban yang ‘ya’. saya temukan di saya [meeting] sesi dan berbicara dengan orang-orang di sesi lain, banyak sekali hal-hal negatif tentang bagaimana sesuatu telah dilakukan.”

Magy mengatakan para pimpinan DIU mengakui permasalahan yang ada dan menegaskan bahwa mereka berupaya untuk mengatasinya, “tetapi sebagian besar permasalahan tersebut berpindah ke industri yang mengeluhkannya.”

Pembuat drone yang sudah mapan dan calon pembuat drone perlu secara proaktif menjangkau dan berbicara dengan pendapat DIU Magy. Mereka perlu memberikan saran konstruktif untuk membantu DIU mengatasi tantangannya – dengan jelas mengartikulasikan apa yang ingin dibeli Pentagon, berapa harganya, dan mengidentifikasi perusahaan mana yang mungkin dapat memenuhi persyaratan tersebut. Sebagai imbalannya, DIU perlu memastikan bahwa mereka memiliki “pintu yang terbuka”.

“Bicaralah dengan industri, kunjungi startup, lihat apa yang sebenarnya dilakukan orang-orang di seluruh negeri,” saran Magy. DIU telah melakukan hal ini dalam skala kecil, namun perlu berbuat lebih banyak lagi, tegasnya.

Ia menganjurkan agar perusahaan-perusahaan yang tertarik juga menjadi “roda yang melengking”, dengan terus terang dan terus terang mengenai penawaran potensial mereka. Memainkan peran dalam jangka panjang juga sangat penting mengingat militer kemungkinan besar tidak akan menaruh perhatian pada sistem apa pun yang belum dikembangkan menjadi solusi 70% atau 80%.

Dengan kata lain, ikuti jalur pengembangan Anda sebelum menarik perhatian pada produk Anda. Hal ini terutama benar, Magy menekankan, di dunia di mana Pentagon telah menjalankan resolusi anggaran yang berkelanjutan selama sebagian besar dekade terakhir.

Etos Firestorm, tambahnya, adalah menerapkan solusi produknya untuk mendapatkan pengalaman dan berupaya memproduksi UAV semurah mungkin. Perusahaan berupaya mengkomunikasikan pesan yang dilakukannya sejak dini dan sering.

Dengan mengingat hal itu, saya mengajukan pertanyaan lanjutan. Adakah orang di industri yang mempertimbangkan untuk mengabaikan DIU dan menyampaikan pesan mereka langsung ke DISG atau dinas militer individu? Magy belum menjawab pada saat publikasi, tapi pertanyaannya menarik.

Begitu pula dengan apa yang dipikirkan industri mengenai berita bahwa program helikopter Future Attack Reconnaissance Aircraft (FARA) Angkatan Darat telah dibatalkan demi memperoleh drone.

Akhir pekan lalu, Departemen Pertahanan mengirimkan permintaan rahasia kepada Kongres untuk mengalihkan dana sebesar $300 juta dari program lain guna mempercepat pengembangan dan pembelian drone Replicator tahap pertama. Adakah kecurigaan permintaan tersebut dan pembatalan FARA ada kaitannya?

Magy bilang ada. “Saya pikir kita bahkan melihat Partai Primes mempertimbangkan kemungkinan itu juga.”

Magy mencatat bahwa ada pergerakan dalam industri sehubungan dengan peningkatan modal fisik manusia untuk produksi drone. Dia mencatat ada peningkatan dalam perekrutan spesialis visi komputer dari sektor kendaraan darat dan maritim. Dia mengatakan dia juga melihat potensi pergerakan dalam birokrasi militer di luar DIU dan DISG.

DIU juga telah melakukan upaya untuk mempercepat rekomendasi dan dampaknya di Pentagon. “Orang-orang di bawah [DIU’s] Doug Beck yang harus benar-benar mengidentifikasi dan menanganinya [industry selection] Masalahnya adalah mendatangkan lebih banyak orang yang menurut saya akan membantu mereka membuat keputusan yang lebih tepat. Kami menyadari hal itu [Replicator] adalah upaya besar-besaran dan itu [DIU] kekurangan staf.”

Negatif di antara mereka yang ingin berpartisipasi dalam Replicator akan mereda jika ada lebih banyak kejelasan dan keputusan akuisisi dibuat dengan cepat dan Magy percaya secara publik.

Pelaku industri harus siap untuk meningkatkan skalanya, siap memproduksi drone murah dalam waktu singkat jika ingin dianggap serius. Pengembangan drone kecil dan sejumlah sistem lainnya harus dilakukan secara bulanan, bukan triwulanan, tahunan, atau dua kali setahun seperti yang terjadi di masa lalu.

“Harapan kami adalah DIU dan Departemen Pertahanan melihat beberapa jadwal produksi untuk apa yang akan keluar dari Primes dan menyadari bahwa harus ada cara yang lebih baik untuk melakukan hal ini.”