Angkatan Udara Mencari Pangkalan Lama Perang Dunia II Untuk Bertahan di Pasifik

Awal bulan ini, Jenderal Kenneth Wilsbach, komandan Angkatan Udara Pasifik AS, membenarkan bahwa lapangan terbang tempat bom atom pertama kali dijatuhkan sedang direklamasi.

Lapangan Utara di Pulau Tinian, adalah lapangan terbang Perang Dunia II tempat B-29 Superfortress yang terkenal, Enola Gay, diluncurkan dalam misi penting ke Hiroshima, Jepang untuk dijatuhkan. Anak laki-lakibom atom operasional pertama.

Angkatan Udara berencana mengembalikan lapangan terbang yang sudah tidak berfungsi itu untuk berfungsi sebagai titik penyebaran dan pengalihan bagi pesawat Amerika yang menjadi sasaran Tiongkok atau musuh lainnya jika terjadi konflik di Pasifik.

Ketika Enola Gay beroperasi dari pangkalan tersebut pada tahun 1945, pesawat ini memiliki empat landasan pacu sepanjang 8.500 kaki untuk memberikan ruang bagi pembom jarak jauh bermesin piston untuk lepas landas. Landasan pacu dan aspal lainnya di North Field telah ditumbuhi vegetasi hutan selama 75 tahun sejak terakhir kali digunakan. Namun Jenderal Wilsbach mengatakan kepada yang berbasis di Tokyo Nikkei Asia bahwa akan ada upaya konstruksi aktif yang dilakukan untuk memulihkan lapangan terbang pada awal tahun 2024.

“Jika Anda memperhatikan dalam beberapa bulan ke depan, Anda akan melihat kemajuan yang signifikan, terutama di Tinian North,” kata Wilsbach.

Pulau Tinian merupakan bagian dari Kepulauan Mariana Utara, rangkaian 14 pulau yang terletak strategis di barat laut Samudera Pasifik. Letaknya di Laut Filipina, 118 mil dari wilayah AS di Guam dan sekitar 1.655 mil sebelah timur Manila. Kedekatannya dengan Taiwan, Tiongkok, Jepang dan Korea Selatan memang jauh namun cukup dekat untuk digunakan oleh pesawat USAF dan pesawat Angkatan Laut AS yang beroperasi dari kapal induk AS.

Kepulauan Mariana tetap menjadi wilayah tak berhubungan dan persemakmuran Amerika Serikat yang penduduknya adalah warga negara AS dan memiliki anggota kongresnya sendiri (Rep. Gregorio Kilili Camacho Sablan, mantan tentara cadangan Angkatan Darat AS) di Dewan Perwakilan Rakyat.

Dengan demikian, tidak ada hambatan untuk membuka kembali Lapangan Utara sebagai basis cadangan atau lokasi operasi alternatif. Wilsbach mengamati bahwa lapangan terbang tersebut “memiliki trotoar yang luas di bawah hutan yang ditumbuhi tanaman. Kami akan menebangi hutan tersebut antara sekarang dan musim panas.”

Dia menambahkan bahwa fasilitas tersebut akan menjadi fasilitas yang “luas” setelah konstruksi selesai meskipun dia menolak memberi tahu Nikkei Asia kapan Angkatan Udara memperkirakan Lapangan Utara akan beroperasi.

Landasan pacu yang panjang berarti Tinian tidak hanya dapat menampung pesawat tempur AS mulai dari F-35 dan F-15E Strike Eagles hingga pembom siluman B-2 dan B-21, tetapi yang lebih penting, bandara ini dapat berfungsi sebagai pangkalan operasi garis depan untuk KC-46 dan KC. -135 pesawat pengisian bahan bakar.

Ini akan menjadi pilihan yang berguna bagi komandan pasukan yang ingin memperluas jangkauan pesawat taktis dan strategis sambil menjaga jarak tanker dari rudal dan pesawat Tiongkok.

Hal ini juga akan mempersulit tantangan penargetan Tiongkok dengan menambahkan lokasi operasi yang berarti namun agak terpencil di mana AS dapat mendasarkan aset-aset taktis dan strategisnya. Kerumitan seperti ini sesuai dengan doktrin Agile Combat Employment (ACE) Angkatan Udara yang menyatakan bahwa pasukannya akan tersebar secara luas untuk membuat mereka lebih sulit dijadikan sasaran oleh Tiongkok dan untuk memvariasikan vektor serangan yang dapat digunakan oleh Angkatan Udara.

Memperluas jumlah lokasi operasi Amerika di Pasifik dengan menghidupkan kembali instalasi-instalasi Amerika sebelumnya, termasuk Tinian, dapat mewujudkan hal tersebut. Artikel terbaru di Bintang dan garis menunjuk pada komentar yang dibuat pada bulan Agustus lalu selama konferensi online Mitchell Institute oleh Brigadir Jenderal Michael Zuhlsdorf, wakil direktur integrasi sumber daya Angkatan Udara untuk teknik, logistik dan perlindungan kekuatan.

Berdasarkan Bintang dan garisZuhlsdorf berkata, “Kami akan memanfaatkan investasi di dalamnya dan menghidupkan beberapa… basis tersebut… Kami akan menghidupkan beberapa basis yang sudah tidak ada lagi yang ada di luar sana.”

Tampaknya Pentagon sedang menindaklanjutinya. Selain pembenahan Tinian, AS dan Filipina menyelesaikan peningkatan landasan pacu senilai $24 juta di Pangkalan Udara Basa di pulau utama Filipina, Luzon. Basa juga dibangun oleh pasukan Amerika selama Perang Dunia II dan merupakan rumah bagi unit Angkatan Udara Filipina, melengkapi Pangkalan Udara Clark AS/Filipina yang lebih besar di utara.

Departemen Pertahanan juga telah mengeluarkan $66 juta untuk proyek lain di Basa termasuk penyimpanan bahan bakar baru dan gudang. $35 juta lainnya telah dialokasikan pada tahun fiskal 2024 untuk perluasan jalur parkir tambahan pesawat. Bintang dan garis menunjukkan bahwa pasukan AS dapat beroperasi dari sembilan lokasi di Filipina berdasarkan Perjanjian Peningkatan Kerja Sama Pertahanan tahun 2014.

Sedangkan Tinian hanyalah salah satu dari beberapa pulau di Mariana Utara. Hal ini memberikan peluang bagi AS untuk menempatkan aset lain di sana termasuk radar peringatan dini dan sistem lainnya.

Meskipun Jenderal Wilsbach mengatakan bahwa Lapangan Utara yang dibangun kembali akan menjadi “fasilitas yang luas”, dia menahan diri untuk tidak menyebutkan pilihan lain yang jelas. Rudal defensif dan ofensif dapat ditempatkan di atau sekitar Tinian.

AS dapat memperluas kemampuan sistem Ground-Based Midcourse Defense (GMD) dengan menempatkan radar GMD di sana atau bahkan menempatkan rudal pencegat berbasis darat (GBI) di sana untuk menyamai ICBM yang diluncurkan dari Korea Utara atau Tiongkok.

Demikian pula, mereka dapat menempatkan baterai Terminal High Altitude Area Defense (THAAD) di sana untuk mencegat rudal balistik jarak pendek dan menengah yang mengancam pasukan angkatan laut AS di wilayah tersebut. Ini juga bisa menjadi pangkalan yang berguna untuk meluncurkan F-35 atau F-15 guna mempertahankan angkatan laut Amerika dan Sekutu dari rudal jelajah Tiongkok, sebuah kemampuan yang baru-baru ini ditunjukkan oleh F-35 di Laut Merah dekat Israel.

Ladang Perang Dunia II juga dapat digunakan untuk rudal jelajah Tomahawk berbasis darat guna memperkuat Tomahawk yang diluncurkan oleh kapal selam dan kapal permukaan, sehingga dapat menahan kekuatan angkatan laut musuh.

Tinian mungkin juga merupakan situs yang berguna untuk komunikasi ruang angkasa dan aset pelacakan ruang angkasa yang dioperasikan oleh Angkatan Udara atau Angkatan Luar Angkasa yang sedang berkembang. Selain itu, investasi yang dilakukan untuk menambah potensi kemampuan di atas dapat memberikan dampak kecil (trickle-down effect) terhadap Kepulauan Mariana dan kepulauan Pasifik lainnya, memperkuat perekonomian mereka dan membangun kembali hubungan dengan wilayah Amerika Serikat dan negara-negara sahabat di kawasan yang telah terlalu lama diabaikan.

Untuk menghalangi Tiongkok, AS harus menggunakan segala cara yang ada. Jika hal itu berarti mengunjungi kembali pangkalan-pangkalan yang belum pernah digunakan sejak tahun 1945, maka upaya tersebut harus dilakukan.