Ancaman Terhadap Pemilu AS Menciptakan Tantangan Keamanan Nasional Jenis Baru

Selama empat dekade ketegangan Timur-Barat yang dikenal sebagai Perang Dingin, konsep keamanan nasional hampir seluruhnya terfokus pada tantangan militer. Baru-baru ini, pendekatan ini juga diterapkan pada ancaman non-militer seperti pandemi dan perubahan iklim.

Namun, para politisi dan pakar lambat dalam menyadari apa yang mungkin menjadi ancaman terbesar bagi demokrasi Amerika: upaya-upaya yang dilakukan oleh pihak asing dan dalam negeri untuk menggagalkan proses pemilu.

Pemilu adalah fondasi demokrasi. Pemilihan umum yang bebas dan terbuka, yang dilaksanakan secara berkala, dimana setiap suara dinilai secara setara, merupakan mekanisme yang memungkinkan warga negara memberikan legitimasi kepada penguasa.

Jika pemilu benar-benar dikompromikan, baik melalui campur tangan langsung atau kampanye disinformasi, maka demokrasi bisa gagal. Sayangnya, aktivitas tersebut telah meningkat dalam dua pemilihan presiden terakhir, dan tantangan serupa mungkin akan lebih besar lagi pada pemilu tahun ini.

Pada tahun 2016, pemimpin Rusia Vladimir Putin meluncurkan kampanye luas untuk mengalahkan pencalonan Hillary Clinton dan mendiskreditkan proses pemilu. Menurut yang baru-baru ini, banyak disunting laporan oleh komunitas intelijen AS, agen-agen Rusia menilai sistem pemilu di seluruh 50 negara bagian dan menyusup ke beberapa di antaranya.

Rusia juga meretas email para kandidat dan partai politik, sehingga mengakibatkan pengungkapan percakapan pribadi yang memalukan. Beberapa anggota Partai Demokrat menuduh anggota kampanye kepresidenan Trump terlibat dalam kegiatan ini, namun tidak ada bukti keterlibatan mereka yang terungkap.

Campur tangan Rusia dalam pemilu dan operasi pengaruhnya begitu luas sehingga Presiden Barack Obama pernah menggunakan hotline Moskow-Washington untuk memperingatkan Putin mengenai konsekuensinya.

Segera setelah pemilu tahun 2016, Departemen Keamanan Dalam Negeri menetapkan sistem pemilu sebagai infrastruktur penting, dan mengakui bahwa integritas pemilu telah menjadi isu keamanan nasional.

Langkah-langkah kemudian diambil untuk memperketat perlindungan keamanan siber, dan keterlibatan aktor asing dalam pemilu AS pun berkurang. Namun, Rusia, Tiongkok, dan Iran—antara lain—terus berupaya menentukan hasil pemilu AS.

Pemilu tahun ini kemungkinan akan menyaksikan campur tangan asing lebih lanjut, dalam bentuk berita palsu di media sosial, ransomware, penolakan layanan yang terdistribusi, dan sejenisnya.

Pemilu presiden tahun 2020 memunculkan ancaman baru terhadap integritas pemilu, yang sebagian besar berasal dari dalam negeri. Keluhan yang tersebar luas mengenai kecurangan pemilu, meski tidak berdasar, melemahkan kepercayaan sebagian besar masyarakat terhadap sistem tersebut.

Pejabat pemilu sudah melakukannya dicatat peningkatan ancaman kekerasan yang dimulai setelah pemilu tahun 2020, dan masih berlanjut hingga hari ini. Banyak ancaman yang muncul secara anonim di media sosial, sehingga sulit untuk mengukur bahaya yang ditimbulkannya.

Kombinasi ancaman dari dalam dan luar negeri yang kini lazim terjadi dalam sistem pemilu AS menimbulkan bahaya bagi institusi demokrasi yang paling mendasar. Otoritas negara bagian dan lokal yang menyelenggarakan pemilu sering kali kekurangan sumber daya dan terlalu banyak bekerja, sehingga membuat mereka tidak siap menghadapi tantangan yang semakin meningkat.

Pendanaan federal dalam bentuk hibah kepada otoritas ini mungkin diperlukan untuk menstabilkan sistem. Hibah tersebut harus fokus pada penggantian peralatan pemungutan suara yang sudah tua, memperbarui perangkat lunak yang berpotensi rentan, melatih petugas pemungutan suara, meningkatkan basis data pendaftaran pemilih, dan—dalam beberapa kasus—menyediakan keamanan fisik yang lebih baik.

Petugas pemilu mungkin tidak bisa meyakinkan semua orang bahwa berita palsu tentang kegiatan mereka adalah salah, namun mereka setidaknya bisa memastikan bahwa proses yang mendasarinya dapat diandalkan dan dapat diaudit.

Tingkat pendanaan yang dibutuhkan untuk memperkuat sistem ini sangat kecil jika dibandingkan dengan besarnya anggaran federal, mungkin setara dengan pengeluaran federal setiap tahunnya selama satu jam. Namun, jika tidak ada bantuan seperti itu, kemungkinan terjadinya kesalahan dalam pemungutan suara di beberapa yurisdiksi adalah nyata.

Dengan banyaknya pemilu yang diputuskan dengan selisih tipis, tidak perlu banyak upaya untuk mendiskreditkan proses tersebut dan melemahkan kepercayaan terhadap cara kerja demokrasi kita.

Pengungkapan: Penelitian untuk komentar ini dan laporan yang akan datang didanai oleh hibah kepada lembaga pemikir saya, Lexington Institute, dari Center for Tech and Civic Life.