Ancaman Militer Meningkat, Namun Pengeluaran Militer Mungkin Tidak Mengikuti Hal Ini

Ancaman luar negeri terhadap keamanan AS terus meningkat selama masa kepresidenan Biden. Tidak ada yang mengira ketika Joe Biden dilantik, tiga tahun kemudian, Washington akan menjadi:

  • Membantu Ukraina dalam melawan invasi Rusia
  • Mendukung Israel dalam mengalahkan terorisme Hamas
  • Menyerap puluhan serangan terhadap pasukan di Timur Tengah
  • Membentuk satuan tugas untuk mengalahkan serangan di Laut Merah
  • Melawan tekanan militer Tiongkok terhadap Taiwan
  • Menanggapi ancaman agresi nuklir Korea Utara.

Situasi keamanan yang memburuk tampaknya memerlukan peningkatan belanja pertahanan. Negara ini saat ini hanya mengalokasikan 3% dari PDB untuk militer, yang mana hal ini tidak cukup mengingat serangkaian komitmen keamanan yang telah diambil Washington di seluruh dunia.

Ada banyak tanda bahwa anggaran Pentagon tidak mencukupi. Pengiriman senjata ke negara-negara sekutu yang terkena dampak masih tertinggal. Upaya perekrutan masih belum mencapai sasaran meskipun standarnya telah dilonggarkan. Pemeliharaan peralatan tidak memenuhi kebutuhan, sementara perolehan sistem baru tidak sesuai dengan laju produksi senjata Tiongkok.

Namun, prospek peningkatan belanja pertahanan yang signifikan pada tahun-tahun mendatang tidaklah menjanjikan. Pentagon mungkin perlu memikirkan kembali sikap dan prioritasnya. Ada empat hambatan besar yang menghadang peningkatan belanja lebih lanjut.

Pertama-tama, pihak militer telah menerima peningkatan pendanaan yang sangat besar selama beberapa tahun terakhir. Ketika Presiden Trump dilantik pada tahun 2017, anggaran dasar departemen pertahanan mencapai $523 miliar. Permintaan Presiden Biden untuk tahun fiskal yang dimulai 1 Oktober adalah $842 miliar. Itu merupakan peningkatan sebesar 61% secara nominal selama tujuh tahun.

Jika tingkat belanja pada tahun 2017 meningkat dengan kecepatan yang sama dengan inflasi pada tahun-tahun berikutnya, permintaan anggaran dasar pada tahun 2024 adalah sebesar $675 miliar, bukan $842 miliar. Perbedaannya adalah pertumbuhan nyata, dan itu belum termasuk pendanaan tambahan untuk keadaan darurat seperti Ukraina.

Angka ini merupakan peningkatan yang luar biasa bagi negara demokrasi yang tidak terlibat dalam perang besar, namun angkatan bersenjata terlihat semakin kewalahan. Implikasi yang mungkin terjadi adalah departemen pertahanan tidak mengalokasikan sumber daya secara efisien.

Faktor kedua yang menghambat peningkatan pertahanan di masa depan adalah defisit struktural yang telah menyebabkan kumulatif utang nasional mencapai $34 triliun pada minggu lalu. Ketika George W. Bush menjabat sebagai kepala eksekutif pada tahun 2001, tren fiskal sangat positif sehingga Kantor Anggaran Kongres memproyeksikan utang federal yang dipegang oleh publik akan turun di bawah satu triliun dolar pada tahun 2010. Sebaliknya, utang negara saat ini berjumlah $27 triliun, berkat akibat pemotongan pajak yang besar, kenaikan biaya hak, pandemi global dan faktor-faktor lainnya.

Tidak mengherankan, pesatnya laju pinjaman federal telah menjadi isu politik. Partai Republik yang menentang rekor Biden—yang mencakup pembelanjaan defisit baru sebesar $2 triliun pada tahun 2023—bertekad untuk membatasi pengeluaran. Namun, belanja negara lebih terfokus pada pengeluaran diskresi dibandingkan pada pemberian hak, dan pertahanan sejauh ini merupakan komponen belanja diskresi yang terbesar.

Karena Pentagon telah menerima peningkatan anggaran yang cukup besar dalam beberapa tahun terakhir, tidak dapat dihindari bahwa anggota kedua partai yang khawatir akan pengeluaran yang “di luar kendali” akan mulai berfokus pada bagaimana dolar militer dibelanjakan.

Faktor ketiga yang mempengaruhi situasi saat ini adalah opini publik tidak terlalu mendukung belanja militer yang besar. Sebuah survei mengenai sikap kebijakan luar negeri yang dilakukan oleh Beacon Research untuk Ronald Reagan Institute pada musim gugur lalu menemukan bahwa hanya 3% responden yang menganggap pertahanan nasional sebagai perhatian besar.

Selain itu, dukungan masyarakat terhadap upaya militer luar negeri yang paling terlihat oleh pemerintahan Biden semakin berkurang. Survei Pew Research Center menemukan bahwa 31% orang dewasa percaya bahwa terlalu banyak uang yang dihabiskan untuk perang di Ukraina, naik dari 7% ketika perang dimulai. Sementara itu, New York Times bulan Desember
NYT
-Survei Siena College melaporkan 57% orang dewasa tidak mendukung penanganan pemerintah terhadap operasi militer Israel di Gaza—dan hal ini terjadi sebelum Israel berpotensi memperluas cakupan konflik dengan memasukkan pasukan Hizbullah di Lebanon.

Pengalaman masa lalu menunjukkan bahwa ketika misi militer di luar negeri menjadi tidak populer, dukungan terhadap belanja pertahanan akan berkurang. Secara umum, orang Amerika lebih fokus pada permasalahan dalam negeri dibandingkan ancaman dari luar negeri.

Faktor keempat yang berpotensi mempengaruhi pengeluaran militer adalah berfungsinya budaya politik AS pada masa yang digambarkan oleh Almanak Politik Amerika sebagai “masa hiper-partisan dan kesukuan.” Mengumpulkan mayoritas di Kongres bahkan untuk tindakan legislatif yang paling penting pun telah menjadi sebuah tantangan. Salah satu contohnya adalah kesepakatan untuk menaikkan batas utang yang dikenal sebagai Undang-Undang Tanggung Jawab Fiskal (Fiscal Responsibility Act), yang menetapkan batas atas seluruh pengeluaran diskresi sebagai syarat untuk menjaga keterbukaan pemerintah.

Secara khusus, Kongres harus meloloskan seluruh 12 rancangan undang-undang alokasi untuk tahun fiskal 2024 paling lambat tanggal 30 April untuk menghindari pemotongan permintaan anggaran presiden. Jika hal ini tidak terjadi, maka pembelanjaan pertahanan yang didefinisikan secara luas akan dibatasi sebesar 1% di bawah tingkat yang ditetapkan pada tahun 2023. Dengan kata lain, tingkat pendanaan yang diusulkan sebesar $886 miliar untuk departemen pertahanan, program senjata nuklir departemen energi, dan barang-barang terkait pertahanan lainnya akan dipotong sebesar $36 miliar.

Hal ini akan mendatangkan malapetaka pada rencana modernisasi militer. Jika Pentagon mempunyai kebebasan, kemungkinan besar mereka akan memprioritaskan upaya modernisasi yang paling penting, seperti kapal selam kelas Virginia dan pembom B-21. Sebaliknya, jika departemen tersebut beroperasi berdasarkan resolusi berkelanjutan selama setahun penuh, maka tingkat pendanaan untuk segala hal akan dibekukan pada tingkat tahun sebelumnya (mungkin kurang dari 1%) dan tidak ada program baru yang dapat dimulai.

Bisakah hal ini dihindari? Saat ini tidak ada yang tahu, karena berfungsinya kelompok partisan sangat tidak dapat diprediksi. Banyak pihak yang lebih fokus pada utang dan keamanan perbatasan dibandingkan apakah Pentagon mendapat kenaikan anggaran. Ini adalah masa yang penuh gejolak, dan hanya ada sedikit tanda-tanda dukungan bagi militer negara yang sedang berjuang.