‘Ace’ Petarung Laut Siapa yang Bukan?

Kapten Korps Marinir Earl Ehrhart tidak pernah menembak jatuh lima atau lebih drone Houthi menurut Angkatan Laut AS, tetapi media mengindikasikan bahwa dia melakukannya.

Kisah Ehrhart bermula dari artikel BBC yang pertama kali ditayangkan pada 12 Februari. Di dalamnya, seorang koresponden BBC mengatakan bahwa Ehrhart telah menembak jatuh tujuh drone Houthi saat menerbangkan AV-8B Harrier dari USS Bataankapal serbu amfibi kelas Wasp – pada dasarnya adalah kapal induk ringan.

Koresponden BBC berangkat Bataan sementara ia berada di Mediterania timur (di mana ia masih ada) sekitar pertengahan Januari setelah kembali dari Laut Merah. Awal bulan ini, kapal tersebut telah berpartisipasi dalam serangan udara yang diluncurkan oleh AS dan Inggris terhadap sasaran Houthi di Yaman menurut artikel tersebut.

Untuk mempelajari lebih lanjut tentang sifat serangan drone yang diterbangkan Kapten Ehrhart dan skuadronnya, VMA-231, saya mengirim email langsung ke pilot Marine Harrier di Bataan di mana dia ditugaskan sebagai bagian dari Unit Ekspedisi Marinir (MEU) ke-26 pada tanggal 15 Februari.

Pada tanggal 20, saya menerima telepon dari Italia dari Armada Keenam Angkatan Laut AS. Urusan masyarakat Armada Keenam telah menelepon untuk menjawab pertanyaan yang saya ajukan kepada Kapten Ehrhart.

Di latar belakang, saya diberitahu bahwa baik Ehrhart maupun pilot Harrier lainnya dari detasemen VMA-231 yang berada di dalamnya Bataan telah menembak jatuh drone Houthi. Mereka juga tidak melakukan penyadapan dengan drone Houthi.

Menurut Angkatan Laut, BBC salah paham, dengan menggunakan bahasa yang menyiratkan bahwa drone Houthi telah ditembak jatuh.

Angkatan Laut (mungkin Armada Keenam), dan atau Komando Pusat AS (CENTCOM), kemudian meminta agar BBC mengubah bahasa dalam artikel tersebut. Tampaknya belum ada koreksi formal yang dilakukan BBC.

Versi awal artikel BBC yang berjudul, Pilot pesawat tempur memburu drone Houthi di Laut Merahdiangkat secara luas dan diulangi di media global dengan artikel yang menyatakan Kapten Ehrhart adalah jagoan Amerika pertama sejak Perang Vietnam, meskipun merupakan jagoan jenis baru – yang menembak jatuh pesawat tak berawak.

Seperti disebutkan di atas, Angkatan Laut mengatakan hal itu tidak terjadi. Itu milik Bataan Harrier bahkan belum mencegat drone Houthi menurut Armada Keenam. Lalu mengapa koresponden BBC awalnya melaporkan bahwa Kapten Ehrhart telah menembak jatuh tujuh drone? Saya bertanya kepada BBC.

Dalam balasan email, Lala Najafova, spesialis komunikasi senior untuk BBC World Service Group Communications mengatakan kepada saya bahwa laporan BBC, “diubah pada hari yang sama [as published]dengan perubahan yang mengakibatkan sebagian besar referensi menyebutkan bahwa drone ‘dicegat’ dan bukannya ‘ditembak jatuh’.”

“Kutipan dari pemimpin penerbangan, Kapten Earl Ehrhart, diambil dari rekaman wawancara dengannya dan menyiratkan bahwa mereka menggunakan Harrier dalam operasi intersepsi mereka,” kata Najafova.

Kutipan langsung itu dan kutipan lain dari Ehrhart tetap dalam versi revisi yang masih online. Paling-paling mereka mengacaukan masalahnya. Yang terburuk, hal tersebut bertentangan dengan apa yang dikatakan Angkatan Laut saat ini. Kutipan dari artikel tersebut berbunyi;

Agar efektif melawan kelompok pemberontak ini, marinir perlu beradaptasi. “Kami menggunakan jet Harrier dan memodifikasinya untuk pertahanan udara,” kata Ehrhart kepada saya. “Kami mengisinya dengan rudal dan dengan cara itu kami mampu merespons serangan pesawat tak berawak mereka.”

Hal ini tentu terdengar seperti persiapan untuk menjadikan skuadron Harrier sebagai bagian dari pertahanan udara berlapis yang selama ini diandalkan oleh kapal-kapal AS di Laut Merah. Dengan “mengisinya dengan rudal” Ehrhart mungkin bermaksud menempatkan rudal udara ke udara AIM-9L/M Sidewinder pada enam tiang penyimpanan senjata di bawah sayap jet tersebut.

AV-8B Korps Marinir juga dapat membawa Rudal Udara-ke-Udara Jarak Menengah Lanjutan (AMRAAM) AIM-120 dengan jangkauan lebih jauh yang mungkin lebih mampu melacak drone kecil. Namun penggunaan senjata ini terhadap drone Houthi yang relatif murah dan tidak canggih tampaknya kecil kemungkinannya.

Perlu dicatat bahwa Harrier dapat dilengkapi dengan pod senjata GAU-12 25mm, yang berpotensi menjadi senjata jarak dekat yang efektif (dan murah) untuk menjatuhkan drone. Harrier juga mampu terbang dengan kecepatan lambat (sekitar 115 mph) seperti drone termasuk Shahed-136 rancangan Iran yang digunakan oleh Houthi sebagaimana dicatat dalam sebuah artikel di Zona Perang.

Namun Ehrhart tidak menyebutkan senjata apa pun. Namun ia lebih lanjut dikutip dalam artikel yang saat ini berbunyi;

Seorang pilot pesawat tempur berpengalaman, Ehrhart mengatakan dia telah mencegat tujuh drone Houthi. Namun ketika terbang sangat dekat dengan alat peledak tersebut, katanya, setiap intersepsi membawa risiko besar. “Mereka terus menembaki kami, jadi kami harus lebih fokus. Sistem kita perlu dipersiapkan agar kita tetap aman.”

Parafrase penulis BBC di sini jelas. Ehrhart mencegat tujuh drone. Di sinilah koresponden awalnya mengindikasikan bahwa pilot Harrier telah “menembak jatuh” tujuh drone. Komentar Ehrhart diambil dari wawancara langsung menurut juru bicara BBC.

Apakah seseorang menggunakan istilah “ditembak jatuh” atau “dicegat”, artikel dan kutipan langsung dari Kapten Ehrhart tetap bertentangan dengan apa yang diberitahukan kepada saya di latar belakang. Karena itu, saya menindaklanjuti Armada Keenam dengan serangkaian pertanyaan melalui email.

Komando tersebut menolak memberikan jawaban atas beberapa pertanyaan termasuk menjelaskan secara pasti apakah Kapten Ehrhart atau pilot VMA-231 lainnya telah menembak jatuh atau mencegat pesawat tak berawak Houthi. Saya diberi tahu bahwa pertanyaan lain yang saya ajukan mungkin dapat dijawab tetapi tidak ada tanggapan yang muncul saat artikel ini dipublikasikan.

Saya juga menghubungi CENTCOM untuk mendapatkan jawaban atas pertanyaan di atas dan pertanyaan tambahan. Sekali lagi, tidak ada jawaban yang diberikan pada saat publikasi. Jika dan ketika salah satu memberikan tanggapan, saya akan memperbarui artikel ini.

Kurangnya tanggapan langsung dari Angkatan Laut dan CENTCOM dan pada tingkat lebih rendah dari BBC, membuat sulit untuk menentukan kebenaran yang ada di sini. Apakah Kapten Ehrhart adalah jagoan Amerika pertama sejak Perang Vietnam? Dugaan saya adalah tidak. Tapi itu hanya dugaan.

Komentar Ehrhart yang dilaporkan menunjukkan bahwa dia dan pilot Harrier lainnya mencegat drone dari jarak dekat dengan pesawat mereka di beberapa titik, meskipun ada pernyataan latar belakang Angkatan Laut yang menyatakan sebaliknya. Ada laporan mengenai pesawat Angkatan Laut AS yang menembak jatuh drone Houthi sejak Perang Israel-Hamas dimulai Oktober lalu.

Laporan awal BBC bahwa pilot Harrier telah menembak jatuh tujuh drone Houthi menyebar dengan cepat, membesar-besarkan cerita (dan narasinya) apa pun kebenarannya. Hal ini menggambarkan sepasang masalah yang umum terjadi – media global yang haus akan pemberitaan sensasional dan militer Amerika yang transparansinya semakin dipertanyakan.